Winnaar 1,5 meter innovatie challenge: “We willen internationaal opschalen”

Startup Proxemy heeft grote plannen met de Bubble

20 juli 2020

Op 16 juli werd de winnaar van de 1,5 meter innovatie challenge bekend gemaakt: de innovatieve sensor Bubble. Bedenker Marcel Schouwenaar van Proxemy kreeg de challenge van wel zes verschillende mensen doorgestuurd. Hier vertelt hij zijn ondernemersverhaal.

Proxemy is pas net opgericht, maar Marcel is niet nieuw in de makerswereld. “Voordat we met Proxemy begonnen, werkte ik samen met mijn collega Harm aan een ander bedrijf: The Incredible Machine. Een ontwerpbureau voor emerging technologies.”

 “Zo werkten we bijvoorbeeld aan strategieën voor de luchtvaart. Veel theorie, terwijl we ook echte makers zijn. Ook hebben we voor de Duplo trein die nu in de winkel ligt de experience ontworpen. Dus niet de poppetjes, maar wat je ermee kan en hoe het leerzaam is.”

Van laserprojectie naar de Bubble

“Toen de intelligente lockdown werd afgekondigd, begrepen we meteen dat dit echt moeilijk zou worden. Mensen moeten ineens heel ander gedrag gaan vertonen. Het is alsof je tegen een roker zegt dat hij nu moet stoppen omdat het ongezond is. Gedragsverandering is heel lastig, zeker zonder beloning. Je gaat je van social distancing helemaal niet per se gezonder of fitter voelen. Je krijgt er niet zomaar een VVV-bon voor.”

“Mijn collega Harm wilde iets ludieks doen: hij ontwierp een laserprojector met een radius van anderhalve meter: the Social Distance Thing. Een super leuk ding waar heel veel aandacht voor kwam. We zijn op de BBC geweest, op het Jeugdjournaal en zelfs in het nieuws in Singapore. Hier moesten we iets mee. We wilden iets praktisch ontwerpen wat goed past bij het gedrag van mensen. Toen bedachten we al heel snel de Bubble.”

Anderhalve meter afstand met de Bubble

De Bubble is een klein apparaatje dat gaat piepen wanneer het te dicht bij een andere Bubble komt. Het is niet gericht op consumenten, maar juist op ondernemers die een locatie hebben waar mensen samen komen. Denk bijvoorbeeld aan een winkel, restaurant, congrescentrum, bioscoop of kantoor. 

Marcel vertelt: “Voor al die momenten dat mensen vrijwillig ergens heen gaan, moet er een prettige manier zijn om ze welkom te heten. Iemand fysiek zien is zo belangrijk, ook bijvoorbeeld op het zakelijke vlak. Vooral buiten Nederland is er veel interesse omdat mensen elkaar daar nog meer dan in Nederland fysiek willen zien om zaken te doen. Omdat iedereen een apparaatje krijgt, hoef je niet meer persoonlijk te twisten over of er voldoende afstand is.”

Beter zijn dan de concurrentie

“Natuurlijk zijn we echt niet de enigen die zo'n soort oplossing hebben bedacht,” vertelt Marcel. “Er zijn best wat concurrenten, maar wij kwamen erachter dat er een paar dingen echt anders moeten.” Zo maakten de concurrenten vooral gebruik van twee traditionele technologieën om afstand te meten: Bluetooth en Ultra Wideband (UWB).

Bluetooth meet aan de sterkte van het signaal hoe ver een ander apparaat verwijderd is. Hier zit wel een groot nadeel aan: het is veel minder accuraat wanneer er een persoon tussen zit. Bijvoorbeeld wanneer het apparaat op de borst gedragen wordt en er iemand achter hem of haar staat. UWB kan dit veel beter, maar is ook direct erg duur. Proxemy heeft daarom een techniek gevonden die én goedkoop is én door het menselijk lichaam heen werkt.

“De oplossing moet betaalbaar zijn en een goede user experience kunnen leveren. Zo komt onze achtergrond als makers, nerds en user experience experts naar boven. Harm en ik begonnen met z’n tweeën, maar werken inmiddels met zes mensen: engineers, ontwerpers en mensen met een zakelijke achtergrond.”

Prijs 1,5 meter innovatie challenge kwam op het perfecte moment

“Er is veel interesse, maar we zijn nog aan het perfectioneren,” legt Marcel uit. “We hebben het ontwerp en de partijen die ons kunnen helpen naar de productie. De prijs van de 1,5 meter innovatie challenge komt dan ook precies op het juiste moment, verder doen we het allemaal met eigen middelen. Fantastisch dat we nu een volgende stap kunnen maken. Als alles volgens plan gaat, beginnen we over een paar weken met produceren.”

 Als het aan Marcel ligt, verovert Proxemy ook snel de internationale markt. “We willen in Nederland lanceren en testen, maar daarna internationaal opschalen. Zo hebben we in Amerika bijvoorbeeld al goede connecties die ons kunnen helpen daar op de markt te komen. Verder is er interesse uit de rest van Europa, het Midden-Oosten en Azië. Wel merken we dat de concurrenten vooral uit Nederland en België komen.

Tip voor andere ondernemers

“Ook wij hadden projecten in de pijplijn zitten bij The Incredible Machine, maar die zijn allemaal uitgesteld. Daarom zijn we toen met verschillende eigen projecten op eigen kracht gestart. Er zijn ook echt wel momenten geweest dat ik me onzeker voelde in deze tijd. Gaat het wel lukken? Gaat ons bedrijf het wel overleven? Er zijn genoeg momenten geweest dat we bijna wilden opgeven.”

“Ik denk dat we er vanuit moeten gaan dat deze situatie nog wel even blijft en ons moeten instellen op het nieuwe normaal. We moeten in kaart brengen wat onze expertise is en hoe wat die nu kunnen inzetten, zonder elkaar kapot te concurreren. Mijn hoop is dat we samen dingen kunnen verzinnen om vooruit te komen.”

Auteur

Pauline Veenstra

Als freelance copywriter schrijf ik voor veel verschillende ondernemersplatforms, waaronder MKB Servicedesk. Ik vind het ontzettend leuk om de verhalen van ondernemers vast te leggen, het starten van een eigen bedrijf is immers een groot avontuur! Verder houd ik ervan om complexe thema’s als financiering en belastingzaken uit te leggen op een manier die voor iedereen begrijpelijk is. Zo hoop ik jouw leven als ondernemer net wat gemakkelijker te maken.